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26 abr 2016

Accidente de Chernobyl: ¿cómo se produjo?

Accidente de Chernobyl: ¿hubo algo que no fallara?

Tal día como hoy, un 26 de abril en el año 1986 la ciudad de Prypiat al norte de Ucrania, en la región de Kiev, pasó a ser la ganadora de un título de dudoso prestigio, pues su central nuclear ubicada en Chernobyl  había sufrido el accidente nuclear más grave de la historia de la energía nuclear, 7 puntos en la escala INES. Ni siquiera el devastador efecto que el tsunami que arrasó la zona oriental de Japón provocó en la central de Fukushima el 11 de marzo de 2011, llegó a este nivel en los primeros 30 días desde el siniestro.

chernobyl-1986

Accidente de Chernobyl

Hoy resulta impensable pensar en un diseño de central nuclear que carezca de un recinto de contención pero hay que remontarse a un sistema social, económico y político, el social democrático de la Unión Soviética, donde la baza energética era de vital importancia para la subsistencia y donde la campaña propagandística podía suponer una victoria mediática y militar o un golpe fatal a un régimen que empezaba a mirar con recelo al aperturismo que se materializó 3 años más tarde.

Chernobyl contaba con 4 reactores que se hallaban en pleno funcionamiento y otros dos que se encontraban en fase de construcción. Como parte del secretismo que he comentado, el reactor Nº 1 ya había sufrido una fusión parcial de su base en el año 1982 pero fue reparada para continuar con su trabajo sin informar al consejo de seguridad hasta tres años más tarde.

Lo paradójico del accidente de Chernobyl es que se produjo a partir de una secuencia de fallos humanos y de diseño que se inició con una prueba programada desde el centro de mando soviético para incrementar la seguridad del reactor. No se ha construido un reactor de tipo RMBK como estos fuera del territorio soviético debido a la falta de seguridad que supone su funcionamiento ya que, empleando agua ligera como refrigerante y grafito como agente moderador se puede emplear uranio en estado natural como combustible sin ser necesaria la separación de isótopos.

Reactor RMBK 1000

Accidente de Chernobyl. Reactor RMBK 1000. Imagen 2006. Gary R. Goldstein PhD

La prueba pretendía conocer el tiempo que la turbina continuaría generando energía eléctrica en caso de cortarse el suministro de vapor para saber si en caso de avería o parada fortuita los circuitos de refrigeración seguirían funcionando hasta que los generadores auxiliares entraran en modo marcha. Se trataba de realizar la prueba sin detención de la reacción en cadena para que no se produjera acumulación de venenos nucleares de vida media corta en el núcleo del reactor, lo que se produce debido a la presencia del Xenón-135, que poseen una elevada sección eficaz para absorber neutrones (que son los elementos clave en el mantenimiento de la reacción de fisión en cadena). Su presencia en el reactor provoca fluctuaciones de potencia en la reacción que se producen cuando se altera la posición de las varillas de control. El problema no surge cuando el reactor funciona en condiciones normales pues la absorción que se produce es poco significativa debido a la enorme producción de estos nucleones. Es cuando se reduce mucho la potencia o el reactor se detiene que la cantidad de Xenon-135 obstaculiza  la reacción en cadena y el ciclo no se reinicia hasta desintegrarse éste.

Cuando se dio la orden de introducir las barras de grafito en el núcleo del reactor para bajar la potencia, olvidaron volver a configurar el programador para que ésta no bajara del umbral de unos 700 MW térmicos, motivo por el que descendió en picado hasta unos escasos 30 MW. Este rango es muy peligroso pues el sistema de protección intrínseco puede detener el reactor por su alta peligrosidad e inestabilidad y, por ello, se tomó otra decisión crítica, la de desconectar el sistema de regulación de potencia y los sistemas de protección (incluido el del refrigerante).

Con el  Xenón-135 devorando neutrones  se procedió a extraer las barras de control para conseguir reactivar la reacción y así elevar a un umbral seguro la potencia del reactor pero, al hacerlo manualmente por encontrarse el sistema automático desconectado, se retiraron demasiadas barras dejando, en lugar de las 30 recomendadas en su protocolo, sólo 8 tras retirar otras 162. Esta maniobra casi temeraria provocó una alzada exponencial de la potencia que no fue descubierta a tiempo y al tratar de hacerlas descender nuevamente, no fue posible por haberse deformado por las extremas temperaturas por lo que se procedió a dejarlas caer desde su alojamiento como si de una piedra en un estanque se tratara.

Poco después, el combustible nuclear comenzó a salirse de sus vainas receptoras poniéndose en contacto con el agua de refrigeración del núcleo del reactor y se produjo una explosión que precedió a otra de dimensiones colosales que destruyó cimentación y paredes de hormigón reforzado del reactor expulsando fragmentos contaminados de estructura, grafito y polvo contaminado a la atmósfera.

Informes posteriores calculan que la detonación liberó una cantidad equiparable a lo que sería 200 veces la carga atómica de las bombas arrojadas sobre Hiroshima y Nagasaki en la Segunda Guerra Mundial.

Los incendios que se produjeron se realimentaban con las partículas de grafito a altísima temperatura que sobrevolaban el territorio y agitaron las partículas contaminadas en una atmósfera convulsa que contenía una cada vez mayor cantidad de partículas radiactivas que el viento propagaba de lado a lado. Se sabe que la totalidad del Xenon salió al exterior de la central y casi la mitad del yodo y el cesio-137.

Accidente de Chernobyl

Accidente de Chernobyl. Difusión de impacto.

La contaminación radiactiva propagada por difusión de corrientes de aire y marina alcanzó EEUU, Japón y más de 200.000 kilómetros cuadrados de terreno europeo. De hecho, a raíz de encontrar partículas radiactivas sobre los trajes de trabajadores  de la Central nuclear sueca de Forsmark se comenzó un estudio que descartó que de allí procedieran dichas partículas y se alcanzó a descubrir que el alcance de la explosión había llegado a cubrir más de 1100 Km desde el foco, cubriendo zonas de Grecia, Suiza, Moldavia, Rumanía, Bulgaria, Lituania, Letonia, Finlandia, Hungría, Noruega, Suecia, Austria, República Checa, Dinamarca, Eslovaquia, Montenegro, Croacia, Serbia, Eslovenia, Bosnia, Herzegovina, República de Macedonia,  Estonia, Polonia, Alemania, Italia, España, Francia, Irlanda, Canadá y Reino Unido.

Autor: JAVIER LUQUE 

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