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23 jun 2017

LA ORQUÍDEA DE DARWIN Y LA ESFINGE DE MORGAN

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¿Puede la teoría de la evolución generar predicciones?

Siguiendo el mismo hilo conductor del post anterior sobre el Tiktaalik roseae en este mismo Blog, en esta ocasión me gustaría relatar otra predicción de la Teoría de la Evolución que también considero espectacular.

Esta historia comienza hace aproximadamente siglo y medio, justo poco después de que Sir Charles Robert Darwin (1809-1882) publicara el Origen de las Especies (1859), considerado uno de los libros más influyentes de todos los tiempos, además también se le atribuye el honor de ser el mejor libro de divulgación científica de todos los tiempos ya que está redactado de una manera amena e interesante. No sólo eso, sino que además Darwin tuvo especial cuidado en eliminar el mayor número de tecnicismos posibles para hacer su lectura amena y relajada por parte de todo tipo de lectores.

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Sir Charles Robert Darwin

El 25 de enero de 1862, tan sólo tres años después de su publicar su obra maestra, recibió una caja de orquídeas de un horticultor llamado James Bateman (1811-1897), tan sólo dos años más joven que Darwin y también miembro de la Royal Society y, además, compatriota suyo del norte de Inglaterra.

James_Bateman

James Bateman

En esa caja que Bateman le regaló a Darwin iba una orquídea que le llamó poderosamente la atención a Darwin. Esta orquídea tiene varios nombres, como son orquídea de Darwin, orquídea de navidad o estrella de Belén cuyo nombre científico es Angraecum sesquipedale.

Orquídea de Darwin

Angraecum sesquipedale

Esta orquídea tan espectacular fue descubierta en el año 1822 por un botánico francés llamado Louis-Marie Aubert du Petit Thouars (1758-1831).

LM_Aubert_Du_Petit-Thouars_1758-1831

Louis-Marie Aubert du Petit Thouars

Como antes no existía ni internet, ni el correo electrónico, ni Wikipedia, ni YouTube, tuvo que pasar casi medio siglo hasta que Darwin supiera de la existencia de esta especie.

Lo que más le sorprendió a Darwin de esta orquídea fue su largo espolón de 30 cm y predijo en 1862 en su libro “La fecundación de las orquídeas”, publicado justo el mismo año en el que recibió la caja de orquídeas que le regaló Bateman, que debería de existir una mariposa con una trompa o probóscide lo suficientemente larga, es decir, de por lo menos 30 cm como para ser capaz de libar el néctar del fondo del espolón de la orquídea. En este libro habla sobre la coevolución de las orquídeas y los insectos que las polinizan. Asombrosamente Darwin no solo predijo la existencia de un insecto, o siquiera una polilla (esfíngido), llegó a dar hasta detalles muy precisos del mismo. Su capacidad de predicción fue asombrosa.

Este esfíngido se estuvo buscando durante muchos años desde que Darwin lo describió, de hecho así es como se lo llegaron a imaginar, y es muy sorprendente que se pareciera tanto a como fue en realidad. A continuación tenemos un dibujo que hicieron a partir de la descripción de Darwin varios años antes de que se observara por primera vez.

Polilla de Darwin

Xanthopan morganii subsp. praedicta, dibujado por Darwin y descubierta 41 años más tarde.

Por aquel entonces no se conocía este insecto y mucho menos se había visto revolotear ningún insecto alrededor de esta orquídea. Este esfíngido se descubrió en el año 1903 en Madagascar, o sea, que tuvieron que pasar 41 años para que se descubriera.

El nombre científico que se le dio fue Xanthopan morganii subsp. praedicta. El epíteto subespecífico praedicta hace referencia a que Darwin predijo su existencia sin haberlo visto jamás, y se descubrió 21 años después de su muerte.

NHM_Xanthopan_morgani

Imagen real de la Xanthopan morganii subsp. praedicta

Pero la historia no acaba aquí, porque lo que se encontró fue una mariposa con una trompa enorme enrollada pero no se había observado jamás a esta mariposa posarse sobre la orquídea, y hubo que esperar más de 100 años hasta que se filmó esta secuencia y como una imagen vale más que 1.000 palabras aquí tenemos varias secuencias de diferente duración:

Aproximadamente 7 minutos: ver aquí la primera secuencia

Aproximadamente 3 minutos:  ver aquí la segunda secuencia

Aproximadamente 1 minuto:  ver aquí la tercera secuencia

La historia completa de esta predicción de la Teoría de la Evolución desde que Thouars encontró la orquídea en el año 1822, hasta que se filmó a la mariposa posarse sobre ésta introduciendo la trompa o probóscide en la primera década del siglo XXI, hubo que esperar casi dos siglos.

Es decir, en el desarrollo completo de toda la historia desde que se descubrió la orquídea hasta que se filmó a su polinizador, supone casi 20 veces más que el tiempo que invirtió Neil Shubin desde que predijo la existencia del Tiktaalik roseae hasta que lo descubrió en los fríos territorios del Polo Norte.

Es sorprendente que Darwin fuera capaz de hacer una predicción tan detallada sin tener noticia alguna de esta polilla, y al igual que Neil Shubin en el post anterior a este, solo tuvo que confiar en la Teoría de la Evolución para poder realizar predicciones acertadas.

También es notable que Thouars descubriera la orquídea a la edad de 64 años, que Bateman le enviara la caja de orquídeas a Darwin con 51 años, y que Darwin predijera su existencia con 53 años. Todos ellos eran personas con una madurez intelectual muy notable, y es que para adquirir y comprender correctamente la Teoría de la Evolución es necesaria tener un bagaje científico que en estos casos viene con el pasar de los años.

AUTOR: FABIÁN MARTÍNEZ HERNÁNDEZ

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Imágenes y créditos:

  • By Leonard Darwin – Woodall 1884, Public Domain, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=16959735

  • De Desconocido – [1], Dominio público, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=36153998
  • Dominio público, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=1686612
  • De Esculapio – Trabajo propio, CC BY-SA 3.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=9856527
  • De John Nugent Fitch (1840–1927) – R. Warner & B.S. Williams – The Orchid Album, Dominio público, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=5797333
  • By Artist: Thomas William Wood (1833–82)[1][2]; Chromolithographer: M & N Hanhart (floruit 1839–82)[3] – Wallace, Alfred Russel (October 1867). “Creation by Law”. The Quarterly Journal of Science 4 (16): p. 470. London: John Churchill & Sons. Retrieved on 2009-07-30., Public Domain, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=6250323

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